1946 überführten der legendäre Migros-Gründer und seine Frau Adele ihr enormes Rüschliker Landgut «Langhalden» – am Weihnachtstag – in eine Stiftung. Die Absicht, hier dereinst ein Institut zu bauen, findet sich bereits in der ersten Stiftungsurkunde.

Bei der Eröffnung 1963, die Duttweiler selber nicht mehr erlebte, war das GDI der erste unabhängige Think-Tank der Schweiz. Mit oft kontroversen Themen machte sich das Institut bald einen Namen bis über die Landesgrenzen hinaus. Schon 1964 fand hier eine Tagung zum Abendverkauf statt, 1969 zum «Bargeldlosen Verkauf im Einzelhandel», 1970 zur Frage «Ersticken unsere Städte im Verkehr?» und 1974 zum biologischen Landbau.

1988 wurde das Gebäude um einen Bürotrakt erweitert. Ein zweiter Ausbau fand 2008 statt, als das Institut um eine Etage aufgestockt und die gesamte Infrastruktur umfassend modernisiert wurde.

Alle Institutsleiter des GDI
1963–1964 Jørgen Thygesen
1964–1979 Hans A. Pestalozzi
1979–1980 Jürg Marx (ad interim)
1980–1998 Christian Lutz
1999–bis dato David Bosshart

Biografie Gottlieb Duttweiler
1888 – Am 15. August wird Gottlieb Duttweiler in Zürich geboren
1907 – Kaufmännischer Lehrabschluss
1913 – Heirat mit Adele Bertschi
1923 – Farmer in Brasilien
1925 – Gründung der Migros AG
1935 – Einstieg in die Politik als Nationalrat
1941 – Die Migros AG wird in eine Genossenschaft umgewandelt und den Kunden geschenkt
1944 – Gründung der Klubschulen
1962 – Grundsteinlegung des GDI
1962 – Am 8. Juni stirbt Gottlieb Duttweiler in Zürich